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Les médecins autrichiens Karl Landsteiner et Erwin Popper démontrent que la polio est une maladie contagieuse propagée par un virus — présenté ici en agrandissement — et qu’une première infection immunise contre la maladie. Un vaccin serait donc efficace. En 1887, une épidémie de polio frappe Stockholm (Suède), et l’Europe et l’Amérique du Nord connaîtront d’autres épidémies au cours des décennies suivantes. Celles-ci sont, paradoxalement, le résultat d’une meilleure hygiène.